Conocido por sus bondades alimenticias, el nopal también es una fuente de energía renovable que ha venido a revolucionar al sector y que aún requiere de apoyo de instituciones como la SAGARPA, SENER y del poder Legislativo incluso, para obtener los máximos resultados.

Información proporcionada por el ing. Miguel Aké

El nopal, un producto 100% mexicano es, además de un alimento, un generador de energía, pues con él se puede obtener de manera permanente electricidad, biocombustible y calor para sustituir al gas LP o al gas natural.
Se trata de una alternativa renovable, junto con la energía eólica, solar, geotérmica, hidráulica y oceánica, que puede sustituir a los combustibles fósiles, los cuales por sus altos costos de extracción y por la contaminación que producen desaparecerán con el paso de los años.
Los altos rendimientos de biomasa del cultivo del nopal y sus bajos requerimientos de agua, nutrientes y capacidad de adaptación en suelos de climas desérticos y semidesérticos con poca o baja precipitación pluvial, lo sitúan como una fuente importante de bioenergía.
Del nopal se pueden identificar los siguientes productos fundamentales: La tuna, el nopal verdura para consumo humano, el nopal forrajero y la grana cochinilla (se usa como colorante). Recientes innovaciones tecnológicas y empresariales han agregado otras opciones productivas, tales como: El nopal procesado como alimento funcional y su uso en los bioplásticos y biosorbentes de contaminantes, la pintura vinílica, así como la aplicación del mucílago, en la industria de la construcción, en conjunto con esmaltes e impermeabilizantes, cosméticos; uso medicinal para prevenir la diabetes y como fuente excepcional de energía renovable, limpia y sustentable.

Su producción en México
Según datos del Plan Rector del Sistema Producto Nopal y Tuna, elaborado en 2012 para constituir el Comité Estatal del Sistema Producto Nopal y Tuna del Estado de Michoacán, en México existen 104 especies de nopal, del género opuntia, de las cuales 53 son endémicas y 10 del género nopalea.
Se cuenta con más de 12,000 hectáreas de plantaciones especializadas en verdura; 45,000 productores de nopal generan más de un millón y medio de toneladas de nopal verdura, tunas y forraje para el ganado, donde se involucran 72,000 hectáreas, esto genera un valor total de la producción de más de 2,000 millones de pesos anuales.
Destacan como principales productores de nopal los estados de Morelos, CDMX y México, seguidos de Jalisco, Baja California, Puebla y otros en menor grado.

¿Cómo se obtiene el máximo potencial energético del nopal?
Desde 2010, en México opera con éxito una planta agroindustrial, como pequeño productor de energía, única en su género en el país y el mundo, donde se genera biogás, calor, electricidad y combustible a partir de la biomasa de nopal, para sustituir el uso de gasolina. Esta planta está ubicada en Zitácuaro, Michoacán y la empresa a cargo de ella se llama Nopalimex, SAPI de CV.
A continuación se describe la forma en que ellos aprovechan al máximo el potencial
energético del nopal: En el proceso de producción de biogás la materia orgánica (nopales) es procesada (triturada) antes de ser alimentada al biodigestor. El biodigestor, también llamado tanque de fermentación, es el componente crucial de la planta, ya que provee las condiciones anaerobias en las cuales las bacterias generan el biogás.
Una vez generado el biogás, es llevado a los filtros de limpieza, tanques de purificación y finalmente a los tanques de almacenamiento, el biogás es sometido a secado y compresión
para su posterior uso (Ver figura 1).

La generación de energía limpia y renovable obtenida con el nopal tiene las siguientes ventajas:
– Crea empleos en la localidad, disminuye la migración, propicia la integración familiar.
– Crea polos de desarrollo, transformando la realidad local e incrementando la actividad económica.
– Disminuye sustancialmente los gases de efecto invernadero, ya que consume 70 toneladas de CO2 por hectárea, transformándolo en ácido málico.
– Revitaliza la tierra erosionada, atomizada y cansada, volviéndola fértil.
– La generación de biogás y electricidad con nopal, no produce gases de efecto invernadero, no provoca lluvia ácida.
– Produce humus orgánico y agua nitrogenada, excelentes fertilizantes que elevan la productividad en el campo.
– Constituye una fuente de ingresos en el mercado de abono orgánico.
– Suministra biogás para el transporte, sustituyendo a la gasolina.
– Participa en el intercambio de certificados limpios.
– Es una excelente oportunidad para los estados como Tamaulipas, Veracruz, Tabasco y Campeche con una gran infraestructura física, ahora en abandono.
– Es una energía renovable que merece un lugar en la matriz energética de México, sin ella la Reforma Energética sería incompleta y excluyente.
– La generación de energía con nopal es tecnología mexicana patentada por el IMPI, con el título No. 338494.

La empresa Nopalimex ha reestructurado su infraestructura física al 100%, con el apoyo de la SAGARPA. Actualmente cuenta con su propia plantación de nopal y biodigestores, y ha ampliado y duplicado su capacidad de producción gracias al impulso del actual gobierno del estado de Michoacán.
Los entregables del proyecto hecho realidad son: Biogás, calor, electricidad, agua nitrogenada, humus orgánico y biogás para vehículos automotores de la empresa, sustituyendo el uso de gasolina, coadyuvando a reducir la emisión de gases de efecto invernadero que tanto dañan al ser humano, que provocan el calentamiento global y el cambio climático.
Un futuro prometedor está al alcance de México con la biomasa de nopal y lo más importante es que se trata de tecnología mexicana, que es una realidad con una planta funcionando y superando cada día sus expectativas en los aspectos sociales, económicos y ambientales.

*El ing. Miguel Aké es director técnico del Proyecto Zitácuaro, “reconversión energética de México”. Ingeniero Electricista por la Escuela Superior de Ingeniería Mecánica y Eléctrica del IPN, con Maestría en Administración Pública por el INAP. Actualmente se desempeña también como Director del Instituto Tecnológico de Iztapalapa, del Tecnológico Nacional de México. Contacto: balam4928@hotmail.com

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